Leonard podría ser el cometa de 2021

Ya ha sido descubierto el primer cometa de 2021. Ocurrió el 3 de enero y su descubridor ha sido Gregory J. Leonard desde el Observatorio del Mount Lemmon en Arizona (Estados Unidos). Y lo cierto es que tiene buena pinta porque podría verse incluso a simple vista. Al cometa se le ha bautizado como C/2021 A1 (Leonard). ¿Por qué ese nombre?

Como ya les comenté en el texto sobre «¿Cómo se nombran los cometas?«, podemos decir que C/2021 A1 (Leonard) es un cometa no periódico descubierto en la primera quincena de enero de 2021, siendo éste el primer descubrimiento tanto de la quincena como de este año. Y lo de «Leonard» se debe a su descubridor, que como ya les he adelantado, es Gregory J. Leonard.

Características de Leonard

El cometa C/2021 A1 (Leonard) incluso con las primeras observaciones los científicos destacan su alta velocidad para un cuerpo de su naturaleza. Se desplaza a 70 Km/s, esto es, 6 Km/s más rápido que el cometa NEOWISE, aquél que nos alegró las noches veraniegas del año pasado. Esta velocidad hace que su posición relativa en el cielo cambie noche tras noche.

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Representación artística de un cometa || Fuente: Star Walk (Ver).

Con las observaciones realizadas hasta el momento, debido a esa alta velocidad y los cambios de posición ya se tiene mapeado su movimiento. Se sabe que tiene una trayectoria hiperbólica, lo que indica que cruzará el sistema solar tan solo una vez. Se acercará al Sol y luego se alejará de nosotros para no regresar.

Acercamientos a la Tierra y Venus

El mejor momento que tendremos para observar el cometa C/2021 A1 (Leonard), será cuando más cerca esté de la Tierra o perigeo. Eso será el 12 de diciembre de 2021 a las 15:13 (hora peninsular española). En ese momento estará situado a unos 34 millones de kilómetros de nuestro planeta. Esa noche será un buen momento para intentar sacarle unas fotos.

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Perspectiva de la trayectoria del cometa C/2021 A1 (Leonard) a través de nuestro sistema solar || Créditos: NASA / JPL.

También pasará muy cerca de Venus, a 4,2 millones de Km. Eso será el día 18 de diciembre. Si el cometa Leonard pasase de la Tierra a la distancia que lo hará de Venus, entraría en el «Top 10» de cometas que más se han acercado a nuestro planeta porque tan solo 5 de ellos se han acercado a esa distancia o inferior. El próximo año, 3 de enero de 2022, será cuando más próximo esté del Sol, es decir, el perihelio.

El brillo de Leonard

Ahora mismo la luminosidad del cometa es demasiado débil. Se encuentra entre las órbitas de Júpiter y Marte y ni tan siquiera con un telescopio mediano podríamos verlo. Inluso para un telescopio profesional, el cometa Leonard ahora mismo es un debilísimo punto desplazándose lentamente sobre el fondo de estrellas.

Sin embargo, en su máximo acercamiento a la Tierra las estimaciones dicen que incluso podría ser visto a simple vista con una magnitud 4 ó 5, esto es, de una forma aproximada a como brilló el NEOWISE. Las estimaciones más optimistas dicen que brillará con una magnitud de 1,5, esto es, como algunas de las estrellas más brillantes del cielo.

El cometa comenzará a estar al alcance de los telescopios de aficionados a partir de septiembre. Pasará cerca de las constelaciones de la Osa Mayor, Canes Venatici y Coma Berenice. En diciembre, cuando se dé el máximo acercamiento, estará próximo a las constelaciones de Boyero, Hércules y Ofiuco. Después, dejará de ser visible en el hemisferio norte y se comenzará a ver en el hemisferio sur.

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Imagen del cometa C/2021 A1 (Leonard) || Créditos: Filipp Romanov (Ampliar).

Aunque como es lógico, todavía quedan varios meses para ese acercamiento del cometa Leonard. Los científicos ya advierte una incipiente cola por lo que con el paso del tiempo podría aumentar su tamaño y hacer del Leonard un espectáculo. Pero siendo realistas, todavía es demasiado pronto para decir si nos ofrecerá un espectáculo similar al del NEOWISE. Esperemos que sí. Lo seguiremos de cerca…

Referencias

  • Irizarry, E. «Newly found Comet Leonard might become 2021’s brightest». EarthSky (2021) (Ver).
  • «Meet the First Comet of 2021!». Star Walk (2021) (Ver).
  • C/2021 A1 (Leonard). NASA/JPL Solar System Dynamics (Ver).
  • MPEC 2021-A99 : COMET C/2021 A1 (Leonard). IAU Minor Planet Center (Ver).

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