En la Feria también se anuncian descubrimientos

El pasado día 23 de agosto comenzaron las Fiestas de mi pueblo, Casas Ibáñez (Albacete) y, como siempre, se iniciaron con su cabalgata. Al día siguiente, cuando la gente se levantaba, o incluso algunos estaban volviendo a casa tras el desfile de carrozas, en las noticias y en los periódicos pudieron leer la noticia de un hallazgo tremendamente importante.

Este descubrimiento no está demasiado lejos de nosotros, astronómicamente hablando. Para introducirles, les hablaré primero de tres estrellas, las tres más cercanas a nosotros: el sistema doble formado por las brillantes Alfa Centauri A y Alfa Centauri B, y una tercera estrella enana roja denominada Proxima Centauri. Todas ellas están muy cercanas entre sí, pero es ésta última la más próxima a nosotros, situada a 4,23 años luz de distancia.

Y fue esta estrella, Próxima Centauri, la que ha sido observada por el instrumento HARPS instalado en el telescopio de 3,6 metros del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile. Para complementar el estudio, otros telescopios situados en lugares donde esta estrella es visible hicieron lo propio. Como curiosidad, desde España esta estrella tan solo es visible desde las Islas Canarias.

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Atardecer en el observatorio de La Silla (Chile), que pertenece al Observatorio Europeo Austral. En este observatorio se encuentra el instrumento HARPS. Como curiosidad, en la imagen aparecen tres planetas: Jupiter (arriba), Venus (abajo a la izquierda) y Mercury (abajo a la derecha) || Créditos: Yuri Beletsky (LCO)/ESO (Imagen original).

El análisis de esta estrella determinó que Próxima Centauri se aproxima y se aleja de la Tierra periódicamente a unos 5 kilómetros por hora, velocidad aproximada a la que llevamos cuando caminamos por el paseo de la Virgen. Este patrón regular, repetido cada 11,2 días, produce un efecto en la luz que se analiza por el método de las velocidades radiales. Este bamboleo es debido a  la presencia de un exoplaneta con una masa aproximada de 1,3 veces la del nuestro, por lo tanto, se trata de un ‘tipo-Tierra’.

“Las primeras señales de un posible planeta se vieron en 2013, pero la detección no era convincente”, explica Guillem Anglada-Escudé, el español de la Queen Mary University de Londres que dirigió al equipo de astrónomos que ha detectado el exoplaneta. Tras los nuevos datos de HARPS y los demás telescopios, Guillem comenta lo que hizo: “Seguí revisando la consistencia de la señal durante 60 noches. Las 10 primeras fueron prometedoras, las 20 siguientes fueron consistentes con las expectativas, y las 30 restantes ya teníamos resultados bastante definitivos”.

This artist’s impression shows a view of the surface of the planet Proxima b orbiting the red dwarf star Proxima Centauri, the closest star to the Solar System. The double star Alpha Centauri AB also appears in the image. Proxima b is a little more massive than the Earth and orbits in the habitable zone around Proxima Centauri, where the temperature is suitable for liquid water to exist on its surface.

Representación artística que muestra una vista de la superficie del planeta Próxima Centauri b orbitando a la estrella enana roja Próxima Centauri. La estrella doble Alfa Centauri AB también aparece en la imagen || Créditos: ESO/M. Kornmesser.

Tras la sexagésima noche de observación fue cuando Guillem y su equipo redactaron el artículo que salió publicado en la revista Nature el pasado 25 de agosto. Lleva por título “A terrestrial planet candidate in a temperate orbit around Proxima Centauri” (G. Anglada-Escudé et al., 2009, Nat 536, 437-440).

Y lo mejor para el final… Resulta que este planeta orbita a Próxima Centauri en la zona de habitabilidad, que es allí donde podría haber agua líquida en superficie. Al igual que la Luna con respecto a nosotros, este planeta solo ofrece una cara a su estrella, pero eso no es impedimento para que sea un exoplaneta habitable. Así que, el exoplaneta más cercano que tenemos, podría albergar vida. OJO: Podría.

Ya se han puesto en marcha más investigaciones para averiguar más datos de Próxima Centauri b, que así se llama el exoplaneta por lo que pronto tendremos nuevos e interesantes datos. No lo perdáis muy de  vista porque puede haber alguna sorpresa.

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