Obi Wan Kenobi vs Darth Maul (versión cósmica)

A un lado, un joven Obi Wan Kenobi de tonos claros se prepara para combatir. Enfrente suyo, Darth Maul, un siniestro personaje vestido de rojo y negro. En plena batalla, la espada laser blancoazulada de Kenobi rebana el cuerpo del aprendiz de Sith. ¿Es posible observar esta escena en el cielo? Desde poco tiempo, sí, y no hay que irse a una galaxia muy muy lejana. Basta con alejarse 380 años luz en dirección a la constelación del Escorpión.

Todo comenzó cuando un grupo de astrónomos aficionados observó un sistema estelar doble que presentaba un comportamiento diferente a los demás. Tras el interés despertado, un equipo de astrónomos de la Universidad de Warwick (Reino Unido) puso en marcha una campaña de observación con telescopios tanto terrestres como espaciales, llegando a descubrir la verdadera naturaleza de ese sistema estelar doble.

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La lucha entre Obi Wan Kenobi y Darth Maul. Créditos: Disney.

AR Scorpii, que así se llama el sistema estelar, está compuesto por un Obi Wan Kenobi, representado por una enana blanca del tamaño de la Tierra pero 200.000 veces más masiva que nuestro planeta, donde una cucharadita de ese material, en nuestro planeta pesaría tanto como un elefante. Por otro lado, el Darth Maul del sistema estelar está encarnado por una enana roja fría con un tercio de masa solar.

El sistema formado por nuestros Obi Wan y Maul, se orbita mútuamente cada 3,6 horas con la precisión de un reloj suizo, pero no les voy a hablar de la precisión, sino de la espada láser. ¿De dónde sale? Resulta que Obi Wan es altamente magnético, y unido a su rápida rotación, acelera electrones hasta casi la velocidad de la luz liberándose la energía en forma de haz a modo de púlsar, como si fuera un faro, azotando la superficie de Darth Maul y haciendo que el sistema entero brille y se atenúe cada 1,97 minutos, y además emite pulsos en formas de ondas de radio, algo nunca antes visto en un sistema binario.

This artist’s impression shows the strange object AR Scorpii. In this unique double star a rapidly spinning white dwarf star (right) powers electrons up to almost the speed of light. These high energy particles release blasts of radiation that lash the companion red dwarf star (left) and cause the entire system to pulse dramatically every 1.97 minutes with radiation ranging from the ultraviolet to radio.

Representación artística del sistema estelar doble AR Scorpii, formado por una enana blanca que emite un haz electromagnético hacia su compañera, una enana roja. Créditos: M. Garlick/University of Warwick/ESO (tamaño original).

“AR Scorpii fue descubierto hace más de 40 años, pero su verdadera naturaleza no ha sido desvelada hasta que lo empezamos a observar en el año 2015. Nos dimos cuenta de que estábamos viendo algo extraordinario pocos minutos después de comenzar las observaciones”, afirma Tom Marsh, del Grupo de Astrofísica de la Universidad de Warwick y autor principal del artículo que expone la investigación (T.R. Marsh et al., 2016).

Pero no todo está resuelto en esta particular lucha entre el lado luminoso de la fuerza y el lado oscuro, porque la fuente de los electrones que forma la espada láser no queda claro si está relacionada con la enana blanca en sí misma o con su compañera, más fría. Habrá que seguir de cerca este enfrentamiento….

Referencias:
– T.R. Marsh et al. (2016). “A radio pulsing white dwarf binary star“. Nature.
White Dwarf Lashes Red Dwarf with Mystery Ray.
Una enana blanca azota con un rayo misterioso a una enana roja.

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